Vil Biden innhente den siste ukens tap av terreng, eller vil Ryan øke til 2-0 for republikanerne? 

Centre College i Danville, Kentucky huser sin andre vise-presidentdebatt torsdag kveld. Den første gikk av stabelen i 2000, mellom Dick Cheney og Joe Lieberman. Foto: Are Tågvold Flaten / AmerikanskPolitikk.no.

Selv om det i forkant av forrige ukes presidentdebatt i Denver ble sagt at den neppe ville gjøre store utslag på meningsmålingene, har Mitt Romney fått vind i seilene etter debattseieren mot president Obama. Romney har i løpet av syv korte dager hentet inn forspranget på de nasjonale målingene, mens Obama fortsatt ligger foran i et flertall av vippestatene som avgjør valget.

I kveld er det visepresident-kandidatene som skal i ilden, en tradisjon som ble startet i 1976.

Mye av grunnen til at debattene vanligvis har mindre effekt på meningsmålingene enn de har på mediadekningen, er at de kommer sent i valgkampen, etter at mange allerede har bestemt seg for hvem de skal stemme på. Partiidentifikasjonen er sterk og elektoratet er polarisert, men i forrige uke så vi allikevel tegn på at det er mange som fremdeles sitter på gjerdet. Dette har bidratt til å minske Obamas forsprang på  meningsmålingene. Det er dermed ikke umulig at kveldens debatt også vil prege valgkampen i en større grad enn tidligere debatter, selv om visepresidentdebattene tradisjonelt sett bare unntaksvis gjør særlige utslag på målingene.

Verdien av debatten

Tall fra Gallup viser at visepresident-debattene stort sett har gitt små utslag, ved noen få unntak. Ved forrige presidentvalg, i 2008, gjorde ikke debatten mellom Joe Biden og Sarah Palin annet enn å styrke demokratenes forsprang på meningsmålingene. Debatten viste derimot at rekordmange var interessert i å høre hva kandidatene til visepresidentembetet hadde å si, da 70 millioner mennesker fulgte nøye med da Palin spurte Biden om hun bare kunne kalle ham Joe.

Dette er også noe mange holder imot disse debattene, at debatten mellom visepresidentkandidatene er litt som visepresidentens rolle, uten så veldig mye mening. Debatten  vil hovedsakelig ha en høy underholdningseffekt, fremfor nødvendigvis noen reell effekt ovenfor hvem velgerne vil stemme på. Det er iallefall det den konvensjonelle visdommen sier.

I år er det derimot ikke noen klar ledelse til noen av partene, og kampen om stemmene er fortsatt åpen. Derfor blir det spennende å se hvilke effekter kveldens debatt vil ha.

Good Joe vs Bad Biden
Hva kan vi så forvente av kveldens debattanter? Det spås fra flere hold at debatten vil bli av det aggressive slaget, hvor kandidatene vil kjempe med nebb og klør for å påvirke effektene av forrige ukes debatt.

Joe Biden har kanskje den største og viktigste oppgaven. Hans hovedoppgave vil bli å rette opp i de feilene president Obama gjorde, uten å overskygge, eller å stjele oppmerksomhet fra Obama.

Mange demokrater var skuffet over at en passiv Obama ikke grep fatt i de mulighetene som bød seg i debatten mot Romney. Han virket tidvis mer mer interessert i å snakke til kameraet og moderator Jim Lehrer, enn i å snakke til Romney. Biden bør gjøre det annerledes i kveld om han skal bidra til at Obama-kampanjen kommer seg tilbake til de tallene de var på i forrige uke. Det forventes også at han vil angripe Ryan for hans egne forslag, for så å vise til kontraster mellom ham og Romney.

Som debattant er Biden kjent for å bekle to ulike ansikter. Selv om han ikke viste seg fra denne siden i debatten i 2008, vil definitivt den tøffe Biden dukke opp på scenen i Danville. For å kunne rette opp i hva mange kritiserte Obama for er det svært sannsynlig at den tidvis beinharde og aggressive Biden vil gjøre det hett rundt ørene til motkandidaten fra Wisconsin.

Et problem som kan oppstå er at Biden selv blir for het, og at han lar engasjementet ødelegge for poengene stilt ovenfor Ryan, noe som igjen kan telle negativt for president Obama.

Samtidig er Biden også kjent for få sine tilhørere til å trekke på smilebåndet, og det er her den snille Joe kommer inn i bildet. Det var denne typen som dukket opp i St. Louis i 2008, da man var redde for at Biden kunne fremstå som en ”bølle” overfor Sarah Palin, som allerede var i hardt vær.

Man kan derimot forvente seg at den tøffe Biden får slippe mer til i kveldens debatt, samtidig som den snille Joe også vil forsøke å sjarmere dem som ikke ble overbevist av Obama sist uke.

Republikanerne skrur ned forventningene
Fra republikanernes side skrus forventingene langt ned, og det argumenteres for at den erfarne Biden med sine 36 år i Senatet vil ha langt større fordeler både når det kommer til forberedelser og i selve debatten. I tillegg vises det til at mens Biden kjempet om demokratenes presidentkandidatur i 1988, var Paul Ryan fortsatt en ung skoleelev.

Allikevel er det svært viktig for Romneykampanjen at Ryan ikke lar seg påvirke av nettopp dette, og at han fremstår som den debattanten som tidvis har vist seg i Kongressen. Det som blir viktig i kveld er at han klarer å angripe det republikanerne mener er en feilkarakterisering fra Obamakampanjens side når det gjelder hva Romney og Ryan står for i valgkampen.

Dette kan bli vanskelig, og det blir essensielt for Ryan at han klarer å angripe motkandidaten, uten å svekke det Romneykampanjen står for. Han må også sørge for at det ikke rettes for mye fokus på de politiske uenighetene mellom ham og Romney.

Selv om den republikanske leiren har måttet svare for manglende erfaringer når det kommer til utenrikspolitikk, har Ryan en gyllen mulighet til å vektlegge et allerede sårt tema hos demokratene når det gjelder hendelsen i Benghazi tidligere i høst. Dette kan også hjelpe republikanerne til å snu spørsmålet om Midt-Østen over i sin favør, om ikke Biden har effektive motsvar.

Ryans debattferdigheter

Når det gjelder ferdighetene som debattant, er det lite å hente i Paul Ryans relativt korte, politiske karriere.

Han har ikke den bredeste erfaringen, og han kritiseres også for å ha unngått debatter mot sin motkandidat i kampen om å få representere Wisconsins første distrikt. I forsøket på å skru ned forventningene til Ryan har Mitt Romney også gått ut og sammenliknet Ryans debatthistorikk mot tungvekteren Bidens lange karriere i politikken.

I valgkampen har tidvis Paul Ryan vært et vinnende element for Mitt Romney, men dette har vært uten å ha en motkandidat på podiet. Dette kan derfor bli et svært interessant moment å følge med på i kveld. Jeg tror også at Ryan vil innta en aggressiv og tøff holdning i kveld, samtidig som han har mye å forsvare når det gjelder demokratenes angrep mot Romneyleiren.

Jeg håper på en langt mer aggressiv debatt i kveld enn hva vi opplevde i forrige uke, og sannsynligheten er stor for at både Ryan og Biden tar silkehanskene av når de entrer scenen i Danville, Kentucky i kveld.

Magnus Bergøy er praktikant for AmerikanskPolitikk.no høsten 2012.